Este tema no menor es un auténtico desafío para la ciencia y existen varios proyectos para mejorar la higiene en el espacio.

En las misiones realizadas en el espacio no existen las duchas ni las lavadoras, y la ropa -incluida la interior- debe reutilizarse al máximo.

Ante este problema, para nada menor, un grupo de investigadores austríacos propone emplear microbios para mantener la higiene y alejar los malos olores.

Con la investigación de estos científicos, desarrollada por encargo de la Agencia Espacial Europea (ESA), se espera dotar a los astronautasde mejores trajes y ropa para resistir las duras condiciones de las futuras misiones a la Luna y Marte.

Cabe destacar que los astronautas de la Estación Espacial Internacional (ISS) no tienen duchas ni lavadoras, por lo que deben asearse con productos especiales.

En cada misión se deben enviar al espacio toneladas de ropa, que se emplea lo máximo posible antes de ser incinerada.

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¿Cómo se limpia la ropa interior en el espacio?

¿Cómo se limpia la ropa interior en el espacio?

Las naves de reabastecimiento rusas de la Estación Espacial Internacional son de un único uso y cuando regresan a la tierra van llenas de basura, incluida ropa usada, que se desintegra al entrar en la atmósfera terrestre.

En los paseos espaciales, fuera de la ISS, los astronautas deben ir muy protegidos dentro del traje espacial y llevan tres prendas superpuestas: un pañal desechable de máxima absorción, una prenda de "confort térmico" y una de "ventilación y refrigeración líquida".

Esta última, que va pegada al cuerpo e incorpora tubos de enfriamiento líquido y ventilación para garantizar la comodidad y correcta higiene, también se tiene que compartir con los demás participantes de la misión.

El director del Foro Espacial Austríaco (OeWF), Gernot Grömer, explicó que el uso prolongado de los trajes espaciales actuales, realizados en parte con metales antibacterianos como plata o cobre, irritan la piel y podrían llegar a suponer un riesgo para la salud.

Es por esto que la ESA se puso en contacto con ellos y con la empresa emergente (start-up, en inglés) Vienna Textile Lab para la creación del proyecto BACTeRMA, una "tecnología de recubrimiento biocida avanzado" que reduzca la actividad microbiana.

Con este recubrimiento, la ESA pretende reducir al máximo la actividad microbiana de las prendas gracias a los metabolitos, un compuesto orgánico generado por microbios.

En situaciones de estrés, los microbios producen los llamados metabolitos secundarios para protegerse de condiciones ambientales extremas.

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En BACTeRMA el objetivo es utilizar esos metabolitos, que tienen propiedades antimicrobianas y antivirales, y transferirlos a los textiles.

"De este modo, los metabolitos podrían ofrecer una alternativa biológica", explica Grömer.

"La tecnología para las prendas espaciales ha sido conservadora hasta el momento, con pocas innovaciones", comenta Malgorzata Holynska, ingeniera de materiales y procesos de la ESA.

"Decidimos invertir nuestros esfuerzos en esta tecnología propuesta por la OeWF porque queríamos introducir diseños innovadores en los trajes y era algo que ya había funcionado en la industria de la moda, al estar basado en antimicrobianos 'naturales' en lugar de agentes a base de plata", detalla.

Desde la agencia europea consideran necesario un cambio en los trajes espaciales y confían en que la tecnología de BACTeRMA, gracias a sus metabolitos bacterianos de impregnación textil, hagan de las exploraciones lunares una experiencia más cómoda para los astronautas.

De cara a estas misiones, que con el paso de los años serán de una extensión cada vez mayor, Vienna Textile Lab tiene claro que la durabilidad de los materiales será "todavía más importante".

"Estos materiales antimicrobianos que estamos desarrollando requieren poca energía y podrían regenerarse a partir de desechos espaciales no utilizados y refrescarse directamente en el espacio", comenta Celia Lointier, ingeniera medioambiental y analítica de Vienna Textile Lab.

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