El programa de tecnología avanzada de la NASA dio a conocer la primera fase de un prototipo con motor bimodal nuclear y eléctrico.

La NASA dio luz verde a la primera fase del desarrollo de una nueva clase de sistema de Propulsión Térmica Nuclear Bimodal que podría reducir los tiempos de tránsito de las misiones a Marte a solo 45 días, con un uso de combustible mínimo.

De tener éxito, el motor permitirá estas misiones interplanetarias con un tiempo de trayecto muy reducido, que evite la alta exposición a la radiación y la falta de gravedad que en este tipo de viajes afecta a los tripulantes.

Así es el funcionamiento

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Así es el nuevo prototipo de cohete nuclear de la NASA para llegar Marte en 45 días

Así es el nuevo prototipo de cohete nuclear de la NASA para llegar Marte en 45 días

El ciclo de propulsión nuclear térmica consiste en un propulsor de hidrógeno líquido (LH2) que es calentado en el reactor nuclear, convirtiéndolo en gas ionizado (plasma) que luego se canaliza a través de boquillas para generar empuje.

Por otro lado, la propulsión nuclear-eléctrica se basa en un reactor nuclear que proporciona electricidad a un propulsor que genera un campo electromagnético que ioniza y acelera un gas inerte para crear empuje.

Ambos sistemas tienen ventajas considerables sobre la propulsión química convencional e incluyen un impulso específico más alto, mayor eficiencia de combustible y una densidad de energía prácticamente ilimitada.

Sin embargo, por separado, presentan varios inconvenientes para su empleo en posibles misiones al planeta rojo.

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El sistema de Propulsión Térmica Nuclear Bimodal podría reducir los tiempos de tránsito de las misiones a Marte a solo 45 días

Estas propuestas bimodales, con ambos métodos de propulsión, combinarían las ventajas de ambos. Ryan Gosse, el ingeniero aeroespacial de la Universidad de Florida en Gainesville que diseñó el motor, afirmó que, aunque la propulsión térmica nuclear (NTP) es conocida como la tecnología de propulsión preferida para misiones tripuladas en todo el sistema solar, no tiene el empuje necesario para acelerar grandes masas en pequeños periodos de tiempo.

Gosse considera que para solucionarlo ideó un "nuevo ciclo de cobertura del rotor de onda", un tipo de motor "que no emplea medios mecánicos para comprimir un fluido y que se vale de las ondas de presión generadas en los canales de éste, cuya geometría puede ser rectangular, trapezoidal o helicoidal".

Según Gosse, este método permite aumentar la potencia y la aceleración/deceleración. "Este diseño bimodal permite el tránsito rápido para misiones tripuladas (45 días a Marte) y revoluciona la exploración del espacio profundo de nuestro sistema solar", señaló.

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Este motor permitirá evitar los efectos de la radiación y la falta de gravedad

Este motor permitirá evitar los efectos de la radiación y la falta de gravedad

El medio especializado Universe Today informó que, estas y otras aplicaciones nucleares, algún día podrían permitir misiones tripuladas a Marte y otros lugares en el espacio profundo.

Actualmente, una misión tripulada a Marte podría durar hasta tres años, con base en la tecnología de propulsión convencional. Estas misiones aprovechan la oposición de Marte (que ocurre cada 26 meses, cuando la Tierra y Marte se encuentran más cerca) y pasarían un mínimo de seis a nueve meses en tránsito.

Un viaje a Marte de solo 45 días disminuiría el tiempo total de la misión a meses en lugar de años. Esto, a su vez, reduciría significativamente algunos de los principales riesgos a la salud de las tripulaciones, que incluyen la exposición a la radiación y el tiempo que se pasa en microgravedad.

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